биткойн

От началото на годината биткойн поскъпна с над 1500% – число, което стряска съня на закъснелите спекуланти. Успехът му даде нови сили на втората по обеми криптовалута – етер, надигна се и литкойн, който поскъпна с 82% за 24 часа в началото на седмицата.
Общата пазарна капитализация на над 1300-те криптовалути доближи 500 млрд. долара, а биткойн заема около 60% от нея. Дали биткойн е бъдещето на финансите или поредната мания, която ще свърши зле?

Манията

Най-старата дигитална валута, която възникна преди 9 години в разгара на финансовата криза, за броени седмици преодоля скептицизма на масовия инвеститор и предупрежденията на водещи банки и застана под прожекторите на финансовия свят.

Най-малко две събития обясняват защо криптовалутите привлякоха толкова внимание. Първото е решението на Комисията по фючърсна търговия със суровини (CFTC), която разреши на борсите CBOE и CME да търгуват с биткойн. Поне на теория това трябва да направи по-лесна инвестицията в биткойн (тъй като е по-евтино) и по този начин ще помогне за увеличаване на обемите и успокояване на цената.
Допускането до фючърсния пазар не само позволява да се залага на бъдещата цена, но и бе изтълкувано като вид признание от регулатора. Това е важно, тъй като дълги години централните банки и правителствата третираха биткойн като приумица.

По данни на CryptoCompare търговията с биткойн се осъществява главно в Азия (почти 80% дял в края на ноември, без Китай). А САЩ са отговорни за по-малко от 1/5 от сделките и в един момент дори са били надминати от Южна Корея, според WSJ, който се позовава на Coinhills.

Второто важно събитие бе бумът на първични предлагания на монети (ICO) от тази есен, което допринесе най-вече за скока на цената на етер – монетата, която се използва за развитие на блокчейн технологията Ethereum. Не на последно място, се появиха съобщения, че много централни банки обмислят създаването на собствена дигитална валута, както и че големи банки подготвят свои решения за дигитални пари, базирани на технологията на криптовалутите – блокчейн. Примерите включват опитите за създаване на японска дигитална валута, обвързана към йената – J-coin, както и инициативата на UBS и още шест банки за създаване на собствена валута Utility settlement coin, която да облекчи сетълмънта и да освободи част от капитала, ангажиран в търговски разплащания.

Борсов дебют

Началото на търговията с фючърси върху биткойн тия дни позволи на инвеститорите да залагат на бъдещата му цена по същия начин, по който те правят това с акциите и суровините. Ако 40% ръст за 40 часа не им донесе достатъчно адреналин, фючърсите осигуриха още един билет за влакчето на ужасите.

Стартът на търговията с фючърси на CBOE бе очакван с нетърпение и като повод да се сравнят оптимистите и песимистите по отношение на този неясен актив, чийто възход през последните седмици извика спомени за манията по лалетата през 17 век. Наред с това имаше очаквания, че фючърсната търговия на организиран пазар ще позволи да се стабилизира цената.
Но се получи обратното, като в рамките на първия ден на търговия цената на биткойн с доставка януари се колебаеше между 15 и 18.5 хил. долара. Тя не само не донесе повече стабилност, но и се стигна до ново покачване, като търговията в понеделник затвори с около 1400 долара премия спрямо спотовата цена, което може да се приеме като знак за незрял пазар. (На следващия ден се очерта корекция).
Отчасти това се дължи на все още тънкия пазар. В първия ден от търговия с фючърси са се сключили сделки за едва 68 млн. долара по изчисления на WSJ докато дневните обеми на търговия с биткойн на алтернативните борси надхвърля 14 млрд. долара.

Друга причина за волатилността е, че много от големите банки, които участват в клиринга на фючърсните сделки, се въздържаха. Клиринговите къщи стоят между двете страни в търговията, като управляват риска за пазара, ако едната страна не изпълни задълженията си. Те са взаимно финансирани от банките, за да предпазят от провал най-големите си членове. JPMorgan Chase & Co., Bank of America Merrill Lynch, които имат важна роля на пазара на фючърси, не се включиха в търговията поради опасения, че ще понесат загуби, ако залозите на техните клиенти се объркат. Други като ABN Amro са поискали по-голям гаранционен марж и писмено потвърждение от своите клиенти като предпазна мярка.

Страхът от търговията с биткойн

Одобрението за CME и CBOE, което повиши оптимизма, че биткойн вече е легитимен инструмент, стана по бързата процедура и не се приема еднозначно. Двете чикагски борси приложиха т. нар. режим на самостоятелно сертифициране, при което регулаторът има малко време за проверка и оценка на риска.
Според писмо на Асоциацията на фючърсната индустрия, която включва най-големите банки на Уолстрийт, до CFTC, бързото допускане на биткойн не осигурява достатъна прозрачност и подходящо въвеждане.

Проблемът е в клиринга и възможността от заразяване, както става ясно от писмо на Томас Питърфай, председател на Interactive Brokers Group. Той призова регулатора и борсите да не се допуска клирънг на биткойн чрез регистрираните клирингови организации, които обслужват и останалите фючърси, докато не се проучат рисковете за организациите, осигуряващи приключването на сделките.  Ако клиентите направят големи погрешни залози, рискът преминава върху клиринговата къща, която ще бъде принудена да поеме позициите и да ги ликвидира. Вместо да успокои пазара, това ще натисне цените в обратната посока и ще разори още клиенти и клирингови брокери.

Регулаторите също остават скептични, като посочват, че липсва прозрачност при ценообразуването на криптовалутите и пазарът може да бъде манипулиран с лекота. За това допринася и фактът, че около 40% от наличните биткойни се държат от около 1000 инвеститора (т. нар. китове), които лесно могат да тласнат цените в една или друга посока.

И ако това са донякъде технически проблеми на едно бурно начало, остават висящи редица фундаментални въпроси.

За да разберем какво се случва, трябва да разграничим ажиотажа около биткойн, най-старата криптовалута от идеята за виртуални/дигитални пари изобщо и да очертаем особеностите на стоящата в основата им технология – блокчейн.

Биткойн и частните пари

Създаден като P2P версия на електроните пари, биткойн позволява директни онлайн плащания без посредничеството на финансова институция. Емитентът му не е институция, а технология. Това е неговото основно предимство, но същевременно може да се окаже и негов основен недостатък, тъй като нито една институция не гарантира стойността и приемането на валутата. Технологията позволява да се валидира единствено информацията (записите за наличности). „Емитентът” или администраторът няма ангажимент да поддържа тяхната стойност. За разлика от декретните пари криптовалутите не са ничие задължение (традиционните пари са пасив на централните банки). Да се говори за администратор е малко условно, тъй като става дума за мрежа от протоколи, която позволява верификацията на транзакциите от участниците в системата.

В момента в обръщение са около 1300 криптовалути, а биткойн – най-старата от тях, е нещо като тестова площадка.
Не всички дигитални пари са криптовалути, както е описано в доклад на МВФ от 2016 г. Първо, дигиталните валути за разлика от виртуалните са легално платежно средство. Виртуалните валути не са деноминирани в декретни пари (както е-валутите), а имат собствени парични единици.
Криптовалутите като биткойн са децентрализирана конвертируема виртуална валута, която се валидира чрез криптография и използва разпределен регистър (верига блокове или blockchain), за да направи транзакциите публични и едновременно с това анонимни.

Обещаваща технология

Блокчейн технологията, която стои в основата на криптовалутите, обаче е по-широко понятие. Това е разпределен регистър (счетоводна книга), при което липсва централен или местен агент, а участниците взаимно валидират автентичността на записите в регистъра.

Никой запис или блок не може да се промени без веригата да се разкъса. Така се осигурява проследимост и прозрачност на операциите.
При централизираните и децентрализираните мрежи един или няколко централни участника удостоверяват операциите и по този начин решават проблема с асиметричността на информацията, осигурявайки достатъчно скоростни транзакции. Те са успешно решение на два основни проблема – доверието към мрежата (системата) и доверието към контрагента.
Недостатъкът на централизираните мрежи е системният риск, който възниква при фалит или компрометиране на този ключов участник (например системна банка). Освен това този централен агент или хъб разполага с монополна власт и при определени условия може да манипулира системата така че да извлече лична изгода или да злоупотреби с информацията за останалите контрагенти.

При блокчейн не е необходимо удостоверяване от страна на трето лице, което поставя на ново ниво ключовият въпрос за доверието във финансовата система.
Образно казано, всички участници в системата могат да потвърдят дадена транзакция. Това е така, тъй като записите се пазят във всички звена на мрежата. Информацията за транзакциите (не за участниците) е известна на всички и не е възможно записът за дадена сделка да се изтрие. По този начин е налице взаимно удостоверяване на всяка операция. Тъй като няма централен регистър, срив на един участник в системата не засяга всички останали. Привържениците на блокчейн още изтъкват като неговото предимство и анонимността, но това често предизвиква и опасения, тъй като криптовалутите могат да се използват за непроследими операции, свързани с финансиране на тероризъм.

Технологията позволява да се удостоверят както процесите в рамките на производствената верига, да се използва в образователни инициативи, както и за валидиране на транзакции с ценни книжа, тоест блокчейн може да бъде основа на разпределен регистър на акции, който да замени книгата на акционерите, която се поддържа на едно място.

Едно от обещаващите нови приложение са смарт контрактите – автоматични и неизменяеми договори, чието изпълнение и разплащането по тях е автоматизирано, ако настъпят съответните условивия. Те са нещо като крипто аналог на познатите ескроу сметки и се появиха с развитието на Ethereum.
Така че технологията позволява да се създават по-широк кръг финансови продукти, а не само криптовалути.

И така – балон ли е биткойн?

В основата на почти всеки балон стои очакването за нещо ново и революционно, за знаменито откритие, което ще промени живота на хората. Така е било с компанията за Южните морета, която подлъга дори Исак Нютон, така е било с железопътната треска и дотком балона, така е и сега.

Основното оправдание за драматичния скок на биткойн е технологията блокчейн.
Мнозина виждат в криптовалутите предвестник на бъдещите пари. За да се оправдае високата цена на биткойн по този начин е необходимо притежаването на биткойн да осигурява дял от бъдещите ползи в резултат на развитието на технологията. Това не е точно така.

Но възможно ли е да имаме парична единица, чиято цена се колебае от 16 до 18 000 долара за часове, а и дори и по едно и също време, но на различни борси?
Резките промени в цената на биткойн означават, че валутата не отговаря на три от четирите основни условия, за да бъде квалифицирана като пари. Валутата не е годна да изпълнява функция на мярка на стойността и на средство за обръщение и за разплащане. В първия случай бихме имали несигурност за това каква точно е цената на стоката, която се измерва, във втория и третия – поради внезапните покачвания и понижения или купувачът не би имал желание да му се плаща в биткойни или продавачът не би се разделил с тях.
Онлайн магазинът за видео игри Steam например обяви, че спира да приема разплащания в биткойн поради големите колебания на цената и високите такси (средно 28 долара) на прехвърляне на валутата от един адрес на друг.

Освен това транзакциите с биткойн са относително бавни и потвърждаването може да отнеме и един час.

Все пък у нас сделки с биткойн вече могат да се срещнат на повече места. Плащания с виртуална валута приемат и гиганти като Miscrosoft и PayPal. Много банки, в това число повечето български кредитни институции, обаче не изпълняват преводи, свързани с криптовалутите, а сметките на борсите от типа на Coinbase са в черния списък, поради изискванията на законодателството срещу изпиране на пари и финансиране на тероризма.

Колкото до функцията на парите средство за натрупване, то тя е възможна само ако биткойн отговаря на представата ни за сигурен актив, тоест ако сме убедени, че не е възможно той рязко да поевтинее. Това също не е сигурно.

Биткойн ентусиастите обаче не пестят смели оценки. Биткойнът е злато 2.0, твърди Камерън Уинкълвос, единият от близнаците, които станаха милиардери, залагайки на криптовалутата още в далечната 2010 г. В интервю за Блумбърг той прогнозира, че цената му ще нарасне 20 пъти.

Така Уинкълвос надхвърли традиционно смелата прогноза на Saxo Bank, според която през следващата година стойността на криптовалутата може да превиши 60 хил. долара, а капитализацията й – 1 трилион долара. Но през 2019 г. цената може да падне до 1000 долара, според банката.

Въпреки множащите се предупреждения, засега липсват мрачни прогнози за последиците върху финансовия свят от евентуално спукване на балона. Дори да видим срив на цената, това няма да донесе следваща криза – отчасти поради факта, че пазарът на криптовалути е относително изолиран (или беше такъв доскоро), отчасти защото обемите са малки.

Джон Кънлиф, заместник-гуверньор на Банката на Англия, който отговаря за финансова стабилност, например, коментира, че биткойн е твърде малък, за да представлява риск за световната икономика. Това не е валута, а по-скоро стока, заяви той пред Радио Би Би Си. Почти същите думи чухме от управителя на БНБ Димитър Радев на 6 декември.

Като се има предвид, че валутата няма присъща стойност, нито обезпечение, нито е гарантирана от институция, то полетът на нейната цена се крепи основно на убеждението, че биткойн ще се наложи като бъдещите пари.

Дали това е така е рано да се каже. Напълно възможно е времето да потвърди както прогнозата на близнаците Уинкълвос, така и за предсказанията за спукване на балона около биткойн – въпросът е през коя година ще се случи всяко от тези събития.

По-сериозният въпрос е дали от сегашната мания ще се роди нещо ново, което да промени из основи финансовия свят. Изглежда, че отговорът е ДА. Но дали бъдещите пари ще са основани на биткойн или друга дигитална алтернатива не е сигурно.

 

ЗА И ПРОТИВ

Основни предимства на биткойн

Макар непосредствената причина за скорошните рекорди на биткойн да бе решението за допускането му на фючърсния пазар на CBOE и CME, има поне още четири причини за поскъпването.

Ограничено предлагане
Много често като основно предимство на биткойн се изтъква ограниченото предлагане. Алгоритъмът не позволява да бъдат изкопани повече от 21 млн. монети, от тях над 16 милиона вече са добити.
Тези, които не харесват количествените облекчения и безконтролното печатане на пари, вече имат алтернатива, подобна на златото. „Икономист” дори свърза понижението на цената на златото напоследък с манията по биткойн, тъй като търсачите на алтернатива на декретните пари са се преориентирали към криптовалутите.

Липсва йерархия
Биткойн е децентралицирана дигитална валута, която не се влияе от политиески решения. Тази негова характеристика го прави идеологически привлекателен за либертарианци, анархисти и всички, които имат съмнения в ролята на централните банки.

Непроследим
Въпреки че транзакциите са прозрачни, почти невъзможно е да се открие страната по сделката, която стои зад даден „адрес”. Това прави биткойн особено ценен за сивия сектор и престъпни групировки. Както и за хората, които се страхуват от всевиждащото око на правителствените агенции.

ICO
Initial Coin Offering (ICO) или първично предлагане на монети се използва за финансиране на стартиращи бизнеси, които набират пари, издавайки свои монети, заменяни за криптовалута (най-често етер, паричната единица на ethereum block chain) или декретни пари. По този начин се избягват строгите регулации, съпровождащи набирането на капитал чрез първично публично предлагане на акции. Това се превърна в истинска мания от лятото насам.

… и недостатъци

Доколкото търговията се осъществява главно на нерегулирани борси, възможностите за манипулиране на цената и откровени измамнически схеми е сериозен проблем.
Това е особено голям проблем в Азия, където зачестиха новините за измами с криптовалути – от свръхвисоки комисиони за консултации до откровени понци схеми и фиктивни продукти като Bitcoin Diamond.

Проблемите с киберсигурността са друг повод за загриженост, още от ранните години на биткойн, белязани от хакерски атаки и кражби на виртуални портфейли.

Един друг отрицателен страничен ефект нараства напоследък, тъй като алгоритъмът изисква все повече изчислителна мощ за добиване на всеки следващ биткойн. От октомври до ноември 2017 г. ръстът на потреблението на енергия за копаене на биткойн по оценки на DG Economicsе е увеличил с 43%, от 19 до 28 ТВт в час. На 8 декември потреблението на енергия достигна 32 терабайта. С тези темпове енергоемкостта на биткойн ще изпревари тази на българската икономика до края на годината.